Low anti-retro-viral coverage a risk to curbing HIV/AIDS worldwide

21 Apr 2016 | by Florence Machio
Low anti-retro-viral coverage a risk to curbing HIV/AIDS worldwide

A new report states that countries with low anti-retroviral coverage for its HIV positive patients risk not being able to contain the epidemic and achieving the goal of curbing HIV/AIDS worldwide.

The report also indicates that there are more people in West and Central Africa who need anti-retrovirals 
but are unable to access. 
The report released by Medicines sans Frontier (MSF) states that although  treatment access has 
increased  in Kenya there is a need for continued monitoring and assessing 
treatment outcome through routine viral load testing.  In West Africa though, the 
challenge seems to be different because of the many treatment gaps within the 
The new report titled : Out of focus : How millions of people in West and Central 
Africa are being left out of the global HIV response, explores the causes of the 
treatment gap in a vast region comprising 25 countries.  
“The converging trend of international agencies to focus on high-burden countries 
and HIV ‘hotspots’ in Sub-Saharan Africa risks overlooking the importance of 
closing the treatment gap in regions with low antiretroviral coverage. The needs in 
West and Central Africa remain enormous with three out of four people in need 
not accessing HIV care – that’s five million out of the 15 million new people 
worldwide who should be started on treatment by 2020,” says Dr Eric Goemaere
MSF’s HIV referent.  “The continuous neglect of the region is a tragic, strategic 
mistake: leaving the virus unchecked to do its deadly work in West and Central 
Africa jeopardizes the goal of curbing HIV/AIDS worldwide”. 
The West and Central Africa region is considered as having a low HIV prevalence 
with 2.3% of the population living with the virus. However, it is three times the 
worldwide prevalence of 0.8% and pockets in the region have more than 5% of 
their population living with HIV, the threshold defining high prevalence. Despite 
this deceptively low average prevalence, the region accounts for one in five new 
HIV infections globally, one in four AIDS-related deaths and close to half of all 
children born with the virus. This is due to a very low antiretroviral treatment 
(ART) coverage that barely reaches 24% of the population in need. 
MSF’s report finds that in West and Central Africa needs are underestimated and 
little priority is given to HIV as a health issue in the region. The route to obtaining 
HIV treatment is an obstacle course for people living with HIV with barriers such 
as stigma, stock outs of diagnostics and drugs, patient fees, and unaffordable, 
burdensome and poor quality services. Recurrent crises following violence or 
epidemics compound already existing challenges to accessing HIV care. The report 
recommends major changes in policies and models of care reflecting both lessons 
learned from progress in the fight against HIV elsewhere as well as innovative 
approaches specially tailored to contexts with low ART coverage. 
“Closing the treatment gap in West and Central Africa will happen either now or 
never. Countries with low antiretroviral coverage need to take advantage of the 
renewed ambitions worldwide to accelerate scale up of their HIV response,” says 
Dr Mit Philips, health policy advisor at MSF. “But it is unrealistic to think they can 
break the deadly status quo alone. If the world is serious in its goal of defeating 
AIDS, it is time to correct a too narrow focus of the Fast Track strategy and, as a 
matter of priority and urgency, to bring lifesaving ARVs to some of the most 
neglected victims of HIV/AIDS.” 
 We cannot fix what we do not see. Most stock outs happen in silence and 
patients go home empty-handed or with suboptimal treatments," said Tinne Gils, 
MSF’s regional pharmacist. "National and international shortages of medicines do 
get donor and government attention, but the availability of medicine in local 
health centers is not routinely monitored and therefore not acted upon, even 
though it happens regularly and affects a large number of people." This means 
that despite Kenya making progress, it needs to step up surveillance for 
antiretrovirals as well as viral load testing.

Share this Post :